EU stemt voor gratis wifi in heel Europa

Het Europees Parlement heeft het WiFi4EU-initiatief gelanceerd. Dat moet ervoor zorgen dat over de hele Europese Unie 6.000 tot 8.000 snelle en gratis wifihotspots worden aangelegd. Ondanks de ruime steun die het voorstel van Commissievoorzitter Jean-Claude Juncker geniet, valt er ook kritiek te horen.

Juncker legde het idee van "een vrije, draadloze internettoegang" in de belangrijkste centra van het openbare leven op tafel tijdens zijn State of the Union in september 2016. Het voorstel kon meteen op veel bijval rekenen en is nu definitief goedgekeurd. 582 parlementsleden stemden voor, 98 stemden tegen, 9 onthielden zich. 

Met WiFi4EU zullen in openbare ruimten als bibliotheken, parken, trein- en busstations hotspots worden geïnstalleerd die gratis breedbandinternet aanbieden. Publieke instanties kunnen daarvoor subsidies krijgen, op voorwaarde dat er in de buurt nog geen gelijkaardig publiek of privéaanbod bestaat. Aanvragen kunnen vanaf begin 2018 worden ingediend, de toekenning zal volgens het principe 'first come, first served' gebeuren.

Er wordt wel gestreefd naar een geografisch evenwicht tussen de Europese lidstaten en binnen elke lidstaat afzonderlijk.

CD&V: "Game changer"
Europarlementslid Tom Vandenkendelaere (CD&V) spreekt van "een game changer, vooral voor de plattelandsgebieden". "Slechts één op de drie Europeanen die op het platteland wonen, kan vandaag gebruikmaken van een stabiele en snelle internetverbinding. In een wereld die zich almaar meer online afspeelt, van de krant lezen tot bankieren, is een digitale kloof in feite een sociale kloof." 

Vandenkendelaere vindt het billijk dat Europa de installatie van de hotspots financiert, maar de kosten voor het onderhoud overlaat aan de lokale overheden.

N-VA: "Weggegooid belastinggeld"
Zijn collega Anneleen Van Bossuyt (N-VA) is het daar niet mee eens en spreekt over 120 miljoen euro aan weggegooid belastinggeld. "De traditionele fracties in het Europees Parlement stellen deze subsidie voor alsof Europa plots volledige steden gratis wifi zal schenken. Maar daarvoor is het budget natuurlijk veel te beperkt."

"In Vlaanderen geloven we niet meer in gratisverhalen", zegt Van Bossuyt. "Europa moet inzetten op 5G mobiele verbindingen en supersnel internet, wat écht noodzakelijke investeringen zijn als binnenkort al onze toestellen en wagens met het internet verbonden worden."

Open Vld: "Uitsluiting tegengegaan"
Hilde Vautmans, Europarlementslid voor de liberale fractie, reageert dan weer opgetogen. "Na de afschaffing van de roamingtarieven, zijn we weer een stap dichter bij een digitale wereld waarin iedereen kan groeien door middel van toegang tot kosteloze wifi op openbare plaatsen", zegt ze. "Bovendien wordt op deze manier professionele en sociale uitsluiting tegengegaan.”